Sexta Selvagem: Urumbeta

por Piter Kehoma Boll

Cactos formam uma família diversa de angiospermas que é endêmica das Américas, do sul do Canadá até a Patagônia. Ainda não havíamos tido um cacto na Sexta Selvagem até agora, mas isso muda hoje com a apresentação de Opuntia cochenillifera, conhecida como urumbeta ou palma-de-cochonilha.

Urumbeta crescendo no México. Foto de Rigel Nava.**

Nativa do México, a urumbeta pertence ao gênero Opuntia, cujas espécies são conhecidas em português como palma ou nopal. As espécies deste gênero são caracterizadas pelos ramos achatados que são conhecidos em nauatle como nohpalli, de onde o nome nopal. Como a maioria dos cactos, as palmas não possuem folhas e o caule é macio e verde, retendo água e fazendo a fotossíntese. A urumbeta cresce como uma árvore, podendo atingir até 4 metros de altura. Suas flores são rosadas e os frutos se tornam vermelhos quando maduros. Tanto os nopais quanto a fruta são comestíveis e precisam ser descascados com cuidado para remover os espinhos e as pequenas cerdas espinhosas chamadas de gloquídeos que se desprendem facilmente e penetram a pele ainda mais facilmente.

Flor da urumbeta. Foto de Dick Culbert.*

Originalmente a urumbeta era cultivada para ser hospedeiro de cochonilhas (insetos coccídeos do gênero Dactylopus), os quais eram usados para produzir corante vermelho, vindo daí o nome comum de palma-de-cochonilha. Seu cultivo para consumo cresceu com o tempo mas ainda não é tão comum quanto a do seu parente mais famoso, a palma-comum ou figo-da-Índia Opuntia ficus-indica. Ela é cultivada principalmente no sul dos Estados Unidos, na Califórnia e no Texas, mas não muito no México, e também pode ser cultivada como planta ornamental. No nordeste o Brasil, a urumbeta é cultivada especialmente para ser usada como alimento para o gado durante a estação seca do semiárido, apesar de ser eventualmente consumida por humanos. Esta planta também é cultivada na Jamaica, especialmente por causa de suas supostas propriedades medicinais e cosméticas.

Frutos maduros e um tanto ressecados. Foto da usuária elizabeth1 do iNaturalist.**

Recentemente outros usos para a urumbeta têm sido explorados. Por exemplo, descobriu-se que seus caules possuem um coagulante natural que pode ser eficiente para limpar água para o consumo humano. Outro estudo revelou que a urumbeta é muito eficiente absorvendo cromo do solo e poderia ser usada para extrair este elemento de sedimentos contaminados.

Provavelmente há muito mais para ser descoberto sobre esta planta já muito importante mais ainda um tanto negligenciada.

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Referências:

Adki VS, Jadhav JP, Bapat VA (2013) Nopalea cochenillifera, a potential chromium (VI) hyperaccumulator plant. Environmental Science and Pollution Research 20(2): 1173–1180. doi: 10.1007/s11356-012-1125-4

Freitas BLS, Sabogal-Paz LP (2019) Pretreatment using Opuntia cochenillifera followed by household slow sand filters: technological alternatives for supplying isolated communities. Environmental Technology. doi: 10.1080/09593330.2019.1582700

Jiménez-Antillón J, Vargas-Camareno M, Quirós-Bustos (2012) Evaluación de la tuna (Opuntia cochenillifera) para la remoción del color en agua potable. Tecnología en Marcha 25(4): 2012.

Santos DC, Farias I, Lira MA, Santos MVF, Arruda GP, Coelho RSB, Dias FM, Melo JN (2006) Manejo e utilização da palma forrageira (Opuntia e Nopalea) em Pernambuco. Recife: IPA: 48 pp.

Stintzing FC, Carle R (2005) Cactus stems (Opuntia spp.): A review on their chemistry, technology, and uses. Molecular Nutrition & Food Research 49(2): 175–194. doi: 10.1002/mnfr.200400071

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*Creative Commons License Esta obra está licenciada sob uma Licença Creative Commons de Atribuição 2.0 Genérica.

**Creative Commons License Esta obra está licenciada sob uma Licença Creative Commons de Atribuição Não Comercial 4.0 Internacional

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